Portrait Medallion of Isabella d’Este

Inspired by the portrait medallions of the ancient Roman emperors, like this one depicting the Empress Faustina, the Roman sculptor Gian Cristoforo Romano (1456-1512) cast the bronze portrait medallion below for Isabella d’Este in the early years of her reign.

Ancient Roman Gold Coin – Aureus of Faustina Junior, wife of Marcus Aurelius
Lexington Collection of Jonathan K. Kern
Gian Cristoforo Romano, portrait medallion of Isabella d’Este, ca.1495
British Museum, Coins & Medals MI1p55.221C

Isabella liked the bronze medallion so much that she gave copies of it to her friends and commissioned Romano to re-create it in gold. The result is the magnificent gold medallion ornamented with diamonds, rubies, and other precious gems shown on this page. Witnessing its beauty, the great poet-musician Serafino de’ Ciminelli Aquilano responded with this sonnet:

Gian Cristoforo Romano, portrait medallion of Isabella d’Este
Vienna, Kunsthistorisches Museum, Münzkabinett

Lo indegno mio servir per suo ristoro
Non aspettava in or tuo aspetto altero;
Ma un tale exempio de beltate invero
Non merta simulacro altro che d’oro.

Ma ben che sia molto magior tesoro
La penna mia nel tuo nome sincero,
Meglio anche in or monstrar poi morte spero
La vera effigie tua, che in foco adoro.

Tanti stral d’or, che amor m’aventa al core,
Dove l’imagin tua sì viva appare,
Tutti li funde alfin l’interno ardore.

Vien poi quello or la tua forma a stampare
E se una imagin d’ogne stral vien fore
Pensa se al mundo assai ne potrò dare.1 

– Anne MacNeil
28 October 2017

 

1Alessandro Luzio & Rodolfo Renier, “La coltura e le relazioni letterarie di Isabella d’Este Gonzaga,” Giornale Storico della Letteratura Italiana 40 (1902): 833. See also Karl Schulz, “Die Medaille auf Isabella d’Este un die Medailleurkunst ihrer Zeit,” “La prima donna del mondo” Isabella d’Este: Fürstin und Mäzenatin der Renaissance, edited by Sylvia Ferino-Pagden (Vienna: Kunsthistorisches Museum, 1994), 373-8.